El Cofre de MAP: “La hermosa azafata india que se sacrificó para salvar a 360 pasajeros de terroristas palestinos”

El acto heroico de una azafata india que se sacrificó para salvar las vidas de cientos de pasajeros de terroristas palestinos que secuestraron su avión en 1986 se recuerda en la historia por 33 años este mes.

Neerja Bhanot, quien fue asesinada a los 22 años, se convirtió póstumamente en la ganadora más joven del Premio Ashoka Chakra , la condecoración militar en tiempo de paz más alta de la India por “la valentía más llamativa o algún valor o sacrificio audaz o preeminente que no sea frente al enemigo .”

Neerja Bhanot. Imagen vía Bhanot Family / Indian Express

Nacida en una familia Punjabi el 7 de septiembre de 1963, Bhanot pasó su primera infancia en su ciudad natal de Chandigarh, donde fue criada por sus padres, Harish Bhanot, periodista del Hindustan Times, y Rama Bhanot, con dos hermanos mayores. Akhil y Aneesh.

La familia finalmente se mudó a Mumbai, donde se graduó de la universidad y comenzó una carrera como modelo, que continuó mientras trabajaba como asistente de vuelo.

Imagen vía Bhanot Family / 
Indiatimes.com

En marzo de 1985, Bhanot, de 21 años, se casó con un hombre de negocios en un matrimonio arreglado basado en anuncios que resultaron ser los peores dos meses de su vida hasta ese momento.

“De los 23 años de su vida, ella había vivido 22 años y 10 meses bajo un sol radiante “, escribió Bhanot, quien murió en 2008, según el Hindustan Times:

Bhanot se recuperó de su matrimonio fallido y solicitó trabajar como asistente de vuelo para Pan American Airways (Pan Am) más tarde ese año, cuando la aerolínea comenzó a contratar a una tripulación de cabina totalmente india para sus rutas de Frankfurt a India.

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Después de ser seleccionada, ella voló a Miami para entrenarse como azafata, pero sorprendió a su familia cuando regresó a su casa como una compradora (azafata jefe).

Desafortunadamente, las cosas dieron un giro sombrío el 5 de septiembre de 1986, dos días antes de cumplir 23 años, cuando cuatro hombres palestinos armados secuestraron el vuelo 73 de Pan Am en el aeropuerto internacional de Jinnah en Karachi, Pakistán.

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El avión, que acababa de llegar de Mumbai, transportaba 365 pasajeros y 16 miembros de la tripulación.

Los secuestradores formaban parte de la Organización Abu Nidal (ANO), un grupo militante nacionalista con posiciones ideológicas poco claras, pero, según los informes, se opuso a cualquier forma de compromiso o negociación con Israel. En ese momento, planearon usar el avión para recuperar prisioneros palestinos en Chipre e Israel.

Disfrazados como guardias de seguridad del aeropuerto, los secuestradores poseían rifles de asalto, pistolas, granadas y cinturones explosivos de plástico. Tomaron el control del avión 40 minutos después de su aterrizaje, pero la salida oportuna de los pilotos a través de una escotilla de emergencia en la cabina inmovilizó la nave.

Vuelo Pan Am 73. Imagen vía Wikimedia Commons / 
aussieairliners.org ( 
CC BY-SA 4.0 )

Al enterarse de que los pilotos habían escapado, el secuestrador principal Zayd Hassan Abd al-Latif Safarini , también conocido como “Mustafa”, se vio obligado a negociar con los funcionarios. Alrededor de las 10:00 a.m., después de ordenar a los pasajeros de primera clase y clase ejecutiva que se mudaran hacia atrás, y que los de atrás se adelantaran, Safarini utilizó a Rajesh Kumar, un indio americano de 29 años, para negociar un nuevo tripulación de piloto.

Safarini, que les dio a los funcionarios 15 minutos para enviar nuevos pilotos, finalmente se impacientó y le disparó a Kumar frente a testigos dentro y fuera del avión. Fue después de ese momento escalofriante cuando ordenó a Bhanot, el principal encargado del vuelo, que recogiera los pasaportes de todos los pasajeros.

Neerja (arriba a la derecha) con la tripulación del vuelo 73 de Pan Am. Imagen a través de Bhanot Family / 
Indian Express

Convencidos de que los secuestradores identificarían a los pasajeros estadounidenses, Bhanot y los asistentes que estaban bajo su vigilancia comenzaron a esconder algunos pasaportes estadounidenses debajo de los asientos y arrojaron a otros a un basurero. Después de recoger los pasaportes, Bhanot se dirigió al intercomunicador y pidió al pasajero Michael John Thexton, ciudadano británico.

Thexton se enfrentó a Safarini, quien se preparó para dispararle si el funcionario negociador, Viraf Daroga, jefe de la operación de Pan Am en Pakistán, no entregó un piloto. Safarini liberó a Thexton después de que Daroga informara que un miembro de la tripulación a bordo pudo usar la radio de la cabina para más negociaciones, pero el punto muerto continuó hasta la noche.

En ese momento, Bhanot eliminó en secreto una página de un manual que explicaba cómo abrir la puerta del avión 3R y salir a través de un tobogán hacia el delantal. Ella ocultó esta página dentro de una revista, que luego entregó a un pasajero.

Alrededor de las 9:00 p.m., la unidad de energía auxiliar se apagó , apagando toda la iluminación. Cuando se encendieron las luces de emergencia, nuevamente se ordenó a los pasajeros que se movieran.

El baño de sangre comenzó cuando los secuestradores intentaron causar una explosión masiva que mataría a todos a bordo, incluidos ellos mismos. Pero debido a que estaba oscuro, el intento falló y solo causó una pequeña detonación.

Poco después, los secuestradores se volvieron hacia sus balas, lo que causó el mayor daño. En este punto, Bhanot abrió una puerta y ayudó a los pasajeros a escapar.

Se abrieron otras dos puertas durante el baño de sangre: una por otro asistente y otra por el pasajero que recibió la página de Bhanot, que era la única salida abierta para desplegar un tobogán.

Bhanot, que podría haber escapado desde que abrió una de las puertas, decidió permanecer a bordo. Finalmente recibió un disparo mientras protegía a tres niños de los secuestradores.

Neerja fue capturada por el líder de los terroristas y disparó a quemarropa” , escribió Bhanot, citando relatos de testigos oculares. “En el cadáver vi que las balas la habían golpeado en el abdomen, en el hombro cerca del cuello y en el brazo. Cuando abrió la salida de emergencia, podría haber sido la primera en deslizarse por la rampa. Pero ella era la ‘capitana’, que creía que tenía que ser la última persona en renunciar, viva o muerta”.

Él agregó:

“El impacto de ser alcanzado por las balas no detuvo su latido. Había estado sangrando, por al menos dos heridas de bala, durante casi 15 minutos. Pero ella estaba en sus sentidos y le dijo a sus dos colegas que cuidaran su brazo herido de bala. Con un poco de ayuda, se deslizó por la rampa para ser recibida en el otro extremo por otro miembro de la tripulación. La ayudaron a caminar hacia la ambulancia. Pero se convirtió en mártir antes de que cualquier asistencia médica pudiera ayudarla a sobrevivir”.

Un total de 22 personas – incluyendo Bhanot – murió y cerca de 150 lesiones más sostenidas en el secuestro, según la BBC .

Además del Ashoka Chakra, Bhanot también recibió premios póstumos de Pakistán y los Estados Unidos. En 2004, el Servicio Postal de la India lanzó un sello conmemorativo de su valentía.

Curiosamente, uno de los tres niños que Bhanot había salvado, que entonces tenía 7 años, se convirtió en capitán de una importante aerolínea, según One India. El medio dijo que Bhanot es “su inspiración”, lo que significa que el piloto ahora exitoso también es una mujer.

cR. NextShark

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